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Palacio de Buckingham, residencia oficial de S.M. la reina Isabel II de Inglaterra.

El monarca (rey o reina), en la mayoría de los casos, es el jefe de estado (algunas veces simbólico), de un país cuyo sistema de gobierno recibe el nombre de monarquía. Puede ser jefe de una etnia o de un país y a veces ostenta el papel de jefe de una Mancomunidad de Naciones. Quitando unos poquísimos casos, como los antiguos reyes de Polonia que eran elegidos, es un título hereditario y no sometido a la aprobación popular. Aunque tradicionalmente han actuado como autócratas (en el sentido de concentrar en su persona todo el poder político y económico del país, caso de los 
Madrid-palacio-real

Palacio Real de Madrid, residencia oficial del S.M. el rey Felipe VI de España.

antiguos regímenes de monarquía absoluta, en siglos anteriores, como el zar de Rusia, de la casa de Borbón o de los emperadores bizantinos), también han podido ser figuras de carácter ceremonial sin ningún poder real (caso del emperador de Japón), con el poder restringido a sus territorios patrimoniales (caso del emperador del Sacro Imperio Romano Germánico o el rey de Francia en la Edad Media bantes de que extendiera su autoridad a la totalidad del país), o con unos poderes más o menos limitados por una constitución, en cuyo caso se habla de monarca constitucional (caso del estatúder en los Países Bajos, el rey de España o el rey de Inglaterra).

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Palacio de Amalienborg, residencia oficial de S.M. la reina Margarita II de Dinamarca.

Habiendo estado extendidos por casi todo el globo, el origen de los distintos regímenes monárquicos es a veces un tanto incierto, sobre todo por la antigüedad de muchos de ellos y por la carencia de fuentes relevantes que lo refieran; en estos casos, es relativamente común que la monarquía se asocie a alguna leyenda de carácter mítico, usualmente asociada a una intervención divina, (caso del emperador en Japón, supuesto descendiente de la diosa Amaterasu; y también de los emperadores julio-claudios de Roma, que decían descender de la diosa Venus). En muchos otros casos, existen abundantes fuentes documentales que
Castillo de Chapultepec

Castillo de Chapultepec, residencia oficial de S.M.I. Federico I emperador de México.

describen la aparición de la monarquía, como por ejemplo en el advenimiento del régimen imperial romano y de su directo descendiente el Imperio bizantino, en el establecimiento del Sacro Imperio Romano Germánico. De todas formas, dentro del contexto de las monarquías cristianas (que van desde el Bajo Imperio romano y el Imperio bizantino hasta los reyes de Francia, Inglaterra, Austria, España, entre otras) se extendió como había sido en la Edad Antigua, a modo de justificar el régimen, el concepto de monarquía divina, en virtud del cual el rey lo era por la gracia de Dios (derecho divino de los reyes), lo cual confería un carácter sagrado a la monarquía. Conceptos parecidos se empleaban en el Imperio chino, donde el emperador (el 'Hijo del Cielo'), ostentaba el llamado "mandato del Cielo", que lo habilitaba para gobernar.

La monarquía es mayoritariamente hereditaria y presuntamente perpetua, excepto en casos excepcionales como en la Ciudad del Vaticano, donde el monarca es un pontífice elegido por inspiración divina, por un grupo cerrado de personas que conforman el Colegio Cardenalicio. El modo de herencia más común ha sido de padres a hijos, por línea paterna; las monarquías matrilineales han sido algo excepcional. En algunas dinastías, las mujeres han podido gobernar, bien porque no hubiera ningún hermano varón, bien porque ellas fueran las primogénitas; ello, empero, dependía de las tradiciones de la propia dinastía: por ejemplo, la dinastía Capeto de Francia, se regía por la Ley Sálica que impedía gobernar a las mujeres, mientras que la Casa de Trastámara de Castilla no lo hacía, y algunas mujeres pudieron llegar al poder.

Los monarcas pueden recibir distintos títulos, como rey / reina, emperador / emperatriz, gran duque / gran duquesa,príncipe/princesa, papa (con dignidad religiosa), rara vez se les denomina caudillo; en algunas civilizaciones americanas cacique (sobre todo de carácter tribal), Pishin (en las culturas mayas), Inca (en el imperio inca). Existen además términos específicos para los monarcas de algunos estados, derivados de los idiomas locales o de adaptaciones lingüísticas, como zar (de Rusia), faraón (de Egipto), sah (de Persia), kan (o Khan, para los pueblos tártaros). Los monarcas de los estados gobernados por la ley islámica eran llamados sultanes, y si estaban investidos de la suprema autoridad religiosa, califa (que significa algo así como "representante del profeta" o comendador de los creyentes). En la antigua Grecia, los monarcas recibían el título de tirano o basileo; éste último fue retomado por los emperadores bizantinos. Los términos príncipe yprincesa provienen del latín princeps, primer ciudadano; fue el título empleado durante el Alto Imperio romano por los emperadores (a su vez, emperador viene del latín imperator, título militar equivalente a "soberano" o jefe del Ejército). Algunos monarcas soberanos, sobre todo de Italia, mantuvieron el título de príncipe, y en ciertos países como en Francia fue empleado como título nobiliario; en otros casos se destinó a los hijos, descendientes o herederos del monarca (príncipe de Asturias, príncipe de Gales, príncipe de Orange, entre otros). Nótese que en algunos países europeos, asiáticos y africanosun "rey" es el jefe de Estado de una nación-estado, pero en otros países, el rey puede que sea el jefe de una tribu, y que no se corresponda con un Estado independiente.

Antiguamente, y aún en algunas naciones monárquicas actuales, solían atribuirse al monarca, poderes divinos (por ejemplo, los monarcas ungidos de Israel, e Inglaterra, supuestamente podían curar a los enfermos imponiendo las manos), como una muestra de que eran elegidos o enviados de Dios para gobernar.

Origen del término

La palabra monarca, en latín monarcha, proviene de la griega μονάρχης, monárkhēs (de monos, μόνος, "uno/singular", y ἄρχω, árkhō, "gobernar" (compárese con archon, ἄρχων, "liderar/gobernar/mandar")) la cual se refería a un solo gobernante absoluto, al menos nominalmente hablando.

Por su parte el término “rey” en el español moderno deriva del latín “rex” con igual significado, y de forma análoga la palabra “reino” del latín “regnum”. Todas estas provienen a su vez de la raíz indoeuropea “reg” que significa regir o gobernar además de referir al lado derecho o recto del cuerpo, razón por la cual se conserva en la etimología del término para diestro de algunas lenguas germánicas.

En hebreo el término para rey es mé·lekj. Uno de los monarcas más antiguos, Nemrod, es mencionado por la biblia (Gé 10:8-12.) y numerosas tradiciones antiguas.

Sucesión

El sistema de sucesión al trono no es igual en todas las monarquías. Tradicionalmente, lo más común es que el sucesor de un rey sea su hijo primogénito varón; en caso de que no los tuviera, le sucedería su hija mayor o algún familiar de sexo masculino, dependiendo de si la monarquía permite a las mujeres reinar, e incluso que la sucesión pase por una rama femenina del linaje.

Algunas monarquías han abolido esta preferencia por los hombres, y es el hijo primogénito del monarca, varón o mujer, quien sucede al rey.

En España, fue abolida en 1830 la ley sálica que impedía reinar a las mujeres, pero sigue existiendo una preferencia por los hombres en la sucesión al trono. Felipe VI sucedió al rey Juan Carlos I, a pesar de tener dos hermanas mayores que él.

También han existido algunos monarcas electos, como los papas, los reyes de Polonia, y dictadores que se han declarado líderes de una monarquía autoproclamada.

Europa

Estado Monarca Consorte Heredero Dinastia
Flag of Albania (1934-1939)
Albania
S.M. Leka II de Albania
Rey Leka II de Albania
Elia Zaharia Skender Aves
Bandera Andorra
Andorra
Copríncipes
Bisbe-joanenric Emmanuel macron
Joan Enric Vives y Emmanuel Macron
No aplica No aplica No aplica
Bandera Bélgica
Bélgica
S.M. Felipe de Bélgica
Felipe Belgica
Matilde de Bélgica
Matilde de Bélgica
Isabel de Brabante
Elisabeth-belgica-7-a
Casa de Wettin
Coat of arms of Saxony.svg
Bandera Bulgaria
Bulgaria
S.M. Simeón II
King+Simeon+II+Bulgaria+Wedding
Margarita Gómez-Acebobr
Margaritabelgium1
Boris de Bulgaria Casa de Wettin
Coat of arms of Saxony.svg
Bandera Dinamarca
Dinamarca
S.M. Margarita II
Margarita II
Enrique de Laborde de Monpezat
PrinceConsortDinamarca
Bandera de España
España
S.M. Felipe VII
Rey Felipe VII militar 4 20141202
Letizia Ortiz
Letizia-ortiz-españa
Bandera Finlandia
Finlandia
S.M. 

Flag of Kingdom of Greece
Grecia
S.M. Pablo II
Pablo II de Grecia
Marie Chantal de Grecia
Marie Chantal consorte de Grecia
Constantine Alexios de Grecia
Flag of Hungary (1920–1946)
Hungría
S.M. Carlos V
Carlos V de Hungría
Francesca Thyssen-Bornemisza
Francesca thyssen-bornemisza large
Bandera Italia (1861-1946) crowned
Italia
S.M. Victor Manuel IV
Victor Manuel IV de Italia
Marina Ricolfi-Doria
Marina Ricolfi-Doria
Bandera Liechtenstein
Liechtenstein
S.A.S. Juan Adán II
Prince-Hans-Adam
María Kinsky de Wchinitz y Tettau
Marie Aglae, Princess of Liechtenstein
Bandera Luxemburgo
Luxemburgo
S.A.R. Enrique de Luxemburgo
Enrique-lux
María Teresa de Luxemburgo
Tiara-zafiro-casa-ducal-luxemburgo
Bandera Malta
Malta
S.A.E. Giacomo dalla Torre del Tempio di Sanguinetto
Lider Religioso
no aplican
Bandera Mónaco
Mónaco
S.A.S. Alberto II
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Charlene Wittstock
Princess-Charlene-Monaco-Louis-Vuitton-Spring-2014
Bandera Noruega
Noruega
S.M. Haroldo V
Harald-v-king-of-norway
Sonia de Noruega
Sonianoruega
Bandera Polonia
Polonia
S.A.S. Alex de Polonia
Axel Poniatowski
Soltero
Bandera Holanda
Países Bajos
S.M. Alejandro de los Países Bajos
Alejandro Paises Bajos
Máxima de los Países Bajos
Maxima-de-holanda-26-04-2013
Bandera Portugal
Portugal
S.A.R. Eduardo III
Eduardo (III) de portugal pretendiente al trono
Isabel de Herédica
Isabel de Herédia
Bandera Reino Unido
Reino Unido
S. M. Isabell II
Elizabeth II Reino Unido
Felipe de Edimburgo
Duque-de-Edimburgo
Bandera Rumania
Rumanía
S.M. Margarita de Rumania
Margarita de Rumania
S.M. Radu Duda de Rumanía S.A.R. Nicolas Miguel de Rumania
Bandera Suecia
Suecia
S.M. Carlos XVI Gustavo
Carlos XVI Gustavo de Suecia
Silvia de Suecia
ReinaSilviaSuecia
Flag of the Kingdom of Yugoslavia
Yugoslavia
S.M. Alejandro II
Alexander I von Serbia
Katherine, Crown
HRH The Crown Princess of Serbia
Bandera Ciudad del Vaticano
Vaticano
S.S. Francisco
PopeFrancis
Lider Religioso
no aplican

Asia

Estado Monarca Consorte Heredero Dinastia
Bandera Japón
Japón
S.M.I. Naruhito Emperatriz Masako Fumihito Yamato
Bandera Malasia
Malasia
Abdullah de Pahang Tunku Azizah Aminah Maimunah Monarquía electiva
no aplica
Bandera Tailandia
Tailandia
Maha Vajiralongkorn Divorciado Dipangkorn Rasmijoti
(por definir)
Chakri

África

Estado Monarca Consorte Heredero Dinastia
Bandera Lesoto
Lesoto
S.M. Letsie III
Flag of Morocco
Marruecos
S.M. Mohamed IV
Bandera Suazilandia
Suazilandia
S.M. Mswati III

América

Estado Monarca Consorte Heredero Dinastia
Flag of Empire of Brazil (1870-1889)
Brasil
S.M.I. Pedro V de Brasil
Patricia de Brasil Tiago Pedro de Orleans y Braganza Orleans-Braganza
Bandera México
México
S.M.I. Fernando de México Iturbide-Götzen
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